Concepto

Son todas las sustancias ajenas a la composición normal de la atmósfera que se incorporan y permanecen en ella durante un tiempo. También son contaminantes los elementos que forman habitualmente la atmósfera pero alcanzan concentraciones superiores a las normales.

Hablando en sentido general, los contaminantes no siempre son producidos por el hombre sino también por algunos fenómenos naturales –como las erupciones volcánicas o las tempestades de arena– también «contaminan» la atmósfera, llenándola de sustancias extrañas.

 

Las fuentes de contaminación atmosférica

 La contaminación atmosférica no es la misma en todos los sitios. Distintos contaminantes son  emitidos a la atmósfera por fuentes muy diversas entre las que se encuentra la industria, el  transporte, la agricultura, el tratamiento de residuos y los hogares. Algunos contaminantes del aire    son emitidos por fuentes naturales.  

 1 Entorno al 90% de las  emisiones de amoniaco y el 80%  de las emisiones de metano  provienen de la agricultura.  2 Alrededor del 60% de los  óxidos de azufre provienen de la  producción de la energía  eléctrica.  3 Numerosos fenómenos  naturales, entre ellos las  erupciones volcánicas y las  tormentas de arena, emiten  contaminantes a la atmósfera.
 4 Las descargas de minas de  carbón y el transporte de gas a  larga distancia son fuentes de  metano.  5 Más del 40% de las emisiones  de óxidos de nitrógeno  provienen del transporte por  carretera. Cerca del 40 % de las  emisiones de partículas PM2,5  provienen del transporte.  6 El uso de combustibles (sector  transporte, doméstico,  producción y consumo de  energía) es la principal fuente de  contaminación atmosférica. Las  empresas, los edificios públicos y  los hogares son responsables de  aproximadamente la mitad de las  emisiones de PM2,5 y de CO.

                                          Fuente: “El aire que respiramos”. Agencia Europea del Medio Ambiente (AEMA).

 

Hay diversas maneras de clasificar las sustancias contaminantes en función de distintos criterios. En cuanto a su procedencia, se agrupan de la siguiente forma: 

  • Primarios: proceden directamente de las fuentes de emisión.
    • Gaseosos
      • Dióxido de azufre (SO2)
      • Monóxido de carbono (CO)
      • Óxidos de nitrógeno (NOx)
      • Hidrocarburos (HC)
      • Dióxido de carbono (CO2)
    • No gaseosos
      • Partículas: su procedencia y composición es muy variada.
  1.        Restos de combustión de fuel, gas-oil o alquitranes
  2.        Erupciones volcánicas
  3.        Incendios
  4.        Intrusiones de material particulado
  5.        Incineraciones no depuradas de basuras
      • Metales pesados: plomo, cadmio, mercurio, etc.
  • Secundarios:se originan en la atmósfera como consecuencia de reacciones químicas que transforman los contaminantes primarios
    • Ozono (O3)
    • Trióxido de azufre (SO3)
    • Ácido sulfúrico (H2SO4)
    • Dióxido de nitrógeno (NO2)
    • Ácido nítrico (HNO3)

Los contaminantes causan distintos efectos negativos sobre el medio y los seres vivos. Además algunos contaminantes secundarios son responsables de importantes alteraciones en la calidad del aire.